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ストレスで匂いに敏感になる

2009 - 09/04 [Fri] - 23:31

こんにちわ。
世の中には、嗅覚過敏という病気があります。
匂い(smell)にとても敏感になってしまうのです。
しばしば「犬のように鋭い嗅覚」と表現されますが、
このような喩えは正確ではありません。
調香師や臭気判定士のように匂いをご職業にしている方も、
ある意味では匂いに敏感な方々といえるでしょう。

しかし犬や調香師、
あるいは臭気判定士が匂いを感じることで頭痛になるでしょうか?
むしろ匂いを敏感に感じることを武器として活用しているはず。
それに反して、ここで問題にする匂いに敏感な方は、
匂いを耐え難い苦痛と感じ、ときには生活に支障を来たしてしまうのです。

さて。
興味深い資料を紹介しましょう。
それは相澤好治先生(北里大学)が中心となり、
化学物質過敏症(MCS)と診断された患者さんに行った臨床試験の結果です。
試験に協力したのは6名(男性5名、女性1名)の患者さんと、
対象群として公募された非喫煙健常者13名(男性6名、女性7名)でした。
これらの方々に低濃度トルエンとフェニルエチルアルコール(PEA)を吸ってもらい、
functionalMRI という装置を用いて脳のどの部分が興奮するのか調べたのです。

まず、PEAの場合を見てみましょう。
PEAというのは天然に広く存在する化学物質の一つで、
アロマに興味のある方ならよくご存知のはず!

PEA
「β-フェネチルアルコール」などとも呼ばれ、
心地よい香りのする代表的な花香成分です。
中でもバラの香り成分として有名で、
香料業界では【ローズP】の別称を持っています。
これを10ppmという極めて低い濃度に薄めて嗅いでいただいた結果は……

MCS-1

嗅覚の匂い情報は側頭葉から視床を経て、最終的に前頭葉に伝達されます。
より正確にいえば前頭前野、
さらに具体的には眼窩前頭前野(orbitofrontal cortex)という部分です。
脳が興奮している部分はほぼこれに一致しますから、
PEAは”匂い”として感知されていると考えて間違いありません。

【MCS群】と【対象群】で目立った違いはないのですが、
唯一、前頭葉に違いが現れています。
【対象群】に比べ、【MCS群】では前頭葉の興奮する割合が高い!
通常、大脳への負担を軽くするために感覚情報の自動調節が行われますが、
【MCS群】ではこれが正常に機能していないことを物語るのではないでしょうか?

前頭前野の機能が低下してしまうと、
重要な情報とそうでない情報の仕分けが上手くできません。
普通なら気にならない微かな匂いまで無視できないのです。
その結果、匂いに敏感になり、
それだけで大脳の処理能力がパンク――という事態になる恐れがあります。

もちろん、こうした脳への影響を調べる研究は始まったばかりで、
症例数がまだ少ないので断定的なことはいえません。
ただシックハウス症候群や化学物質過敏症では、
「匂いに敏感」になるケースが多いことが知られています。
症状を悪化させる原因物質として上げられているものを紹介すると……

  香水、化粧品の匂い、芳香剤、防虫剤、ガソリン、洗濯洗剤、電気製品 

とりわけ、香水や化粧品の匂いに顕著に反応するという指摘もあります。
PEAも香水や化粧品、あるいはシャンプーなどに多用されていますが、
そのほとんどが人工的に合成されたものです。

それでは天然成分なら苦にならないのかといえば、
そういうことではありません。
合成であろうと天然であろうと同じPEAですから、
匂いに敏感な人にとってはともに”耐え難い匂い”になります。
しかしこのような化学物質が全て有害物質なのかといえば、
そういうことでもないでしょう。
化学物質の毒性云々が問題なのではなく、
それを感知する人間の嗅覚処理に異常が生じた結果なのです。

それでは、どうして匂いに敏感になうのか?
妊娠によって匂いに敏感になることがあるので、
女性ホルモンの働きも嗅覚に影響するようです。
加えて、脳の障害で匂いに敏感になることがあります。
脳の損傷といった器質的障害が原因になる場合もありますが、
機能的障害によって匂いに敏感になることも知られています。

特に前頭前野の機能が低下してしまうのが問題で、
その一因はストレスだと思われます。
ストレスに遭遇した場合、
誰でもその解決方法・対処方法を必死になって思案するはず。
しかし膨大なストレスが押し寄せると、
とうとう処理能力を超えて機能麻痺に陥ってしまいます。
エネルギーも足りなくなって、へとへとに疲れきっちゃうわけです。
参考までに、脳のエネルギーがグルコース。

実は、大脳の中でストレスを担当するのが前頭前野であり、
ここがストレスを分析して対策を練りあげる作戦司令室なのです。
そういう意味で前頭前野の機能が低下した場合、
全身的な痛み(pain)に悩まされることは象徴的です。
物理的・化学的・生物的ストレスの結果生じる感覚の一つが痛みであり、
些細な痛みの情報すら遮断できなくなることを物語ります。
同様に、匂いを無視できなくなるのが嗅覚過敏だと思われます。

こうして匂いに敏感になってしまった方が、
「化学物質は危険」という妄想にとりつかれると事態はさらに悪化します。
身体の調子が悪い原因は全て化学物質にあると信じ込み、
【化学物質】に異常な恐怖心を抱くようになってしまうのです。
これが化学物質恐怖症(ケモフォビア)であり、
匂いを感じた途端に混乱してパニック発作を起こしかねません。
このような方は往々にして、自分の苦しみを過大に表現する傾向があります。

ちなみに、”香り”として好ましいイメージを抱いた場合には、
必要以上に匂いを希求するようになるのかもしれません。
海外の研究には、
うつ状態になった女性は香水をたくさんつけるという報告もあるのです。
ただしその原因は、嗅覚が低下して匂いに鈍感になった結果?
強い香水で無意識に嗅覚を刺激する――と説明されていますが、
その説にはちょっと納得できません。
そうではなく、
化学物質恐怖症の逆の形と考える方が正しいように思います。
匂い、つまり化学物質に敵意を持つか好意を持つかの違いというわけです。

それはともかく。
自分が”悪魔のような病気”に苦しむのは、
化学物質のせいと思い込んでしまう病気は存在します。
そういう方に限って、
精神的問題であることを頑なに認めようとしません。
『化学物質過敏症』と診断されてきた方々の中にも、
こういう方が少なからず含まれている可能性は否定できないでしょう。

シックハウス症候群の場合にも、ストレスの関与が全くないとはいえません。
真新しい家に移ることを楽しみにする反面、
慣れない土地での生活に不安も感じるはずです。
これを引越しストレスといいます。
新しい人間づきあいも始まり、特に女性は心身ともに疲れるはず。
興味深いことに、女性(主婦)がシックハウス症候群になりやすいといわれますが、
同じように、うつ病も女性が男性の2~3倍に達するそうです。

でもね。
全て心因的なものと決め付けるのも間違いです。
ストレスの影響は慎重に見極めなければなりませんが、
化学物質の中には脳の働きをかく乱するものがあるのは確かです。
こういう化学物質を大量に吸い続けた場合には、
やっぱり脳の働きに異常を来たし、
前頭前野の機能低下を生じる可能性があります。
そうなればストレスにも脆弱となり、
よりダメージを蒙りやすくなるでしょう。
こうした化学物質の一つと考えられるのがトルエンです。

そこで、最初の話に戻りましょう。
相沢先生らの臨床試験では、
被験者の方に低濃度のトルエンも吸っていただいています。 むしろこちらが本題です
そのとき生じる脳の興奮はPEAの場合と同じなのか?
【MCS群】と【対象群】で顕著な違いがあるのか?

この続きは、次回のお楽しみ!


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